InnoCore Pharmaceuticals winnaar Groninger Ondernemingsprijs 2017: ‘Ik twijfelde vooraf nog of we wel mee moesten doen’

InnoCore Pharmaceuticals winnaar Groninger Ondernemingsprijs 2017: ‘Ik twijfelde vooraf nog of we wel mee moesten doen’

Ambassadeurs

Het Groningse InnoCore Pharmaceuticals ontwikkelt medicijnen op basis van bio-afbreekbare polymeren die het mogelijk maken om geneesmiddelen gedurende een langere tijd gedoseerd aan het lichaam af te geven. Met die gepatenteerde techniek maakt het bedrijf niet alleen de levens van duizenden patiënten wereldwijd een stuk gemakkelijker, het won er ook nog eens de Groninger Ondernemingsprijs mee. ‘Een geweldige erkenning voor onze medewerkers, die dagelijks met een enorme dosis passie aan het werk zijn in onze laboratoria’, aldus CEO Jan Hendriks.

De producten van InnoCore zorgen ervoor dat het aantal injecties dat patiënten nodig hebben, fors kan worden teruggebracht. ‘Injecties krijgen vindt niemand leuk, dus hoe minder hoe beter’, aldus Hendriks. ‘Bij een bepaalde oogaandoening moesten patiënten bijvoorbeeld elke maand een injectie in hun oogbal krijgen. Dankzij een door ons ontwikkeld ‘depot’, een omhulsel dat het medicijn geleidelijk afgeeft, hoeft dat nu nog maar één keer in het half jaar.’   

De basis voor deze levens verbeterende technologie werd gelegd bij PolyVation, een spinoff company van de Rijksuniversiteit Groningen, dat nieuwe toepassingen voor biopolymeren ontwikkelt. ‘Ook voor de farmaceutische industrie werden nieuwe toepassingen ontdekt, maar PolyVation besloot die niet in eigen huis te gaan doorontwikkelen en vermarkten. Daarvoor werd in 2004 InnoCore opgericht’, zo vertelt Hendriks over de oorsprong van het bedrijf.

‘In eerste instantie richtte InnoCore zich op een polymeercoating voor stents, buisjes die in bloedvaten worden geplaatst om de bloedsomloop te reguleren of verbeteren. De coating zorgt ervoor dat de stents geleidelijk medicijnen zoals bloedverdunners kunnen afgeven’, zo legt Hendriks uit. ‘In 2006 werd deze techniek uitgelicenseerd aan een Amerikaans bedrijf. Zij betalen ons om gebruik te mogen maken van onze patenten voor die techniek. Zij brengen het dus naar de markt, terwijl wij betrokken blijven bij de doorontwikkeling.’

Het businessmodel van InnoCore draait volledig om dergelijke licenties. ‘Wij produceren en vermarkten geen van onze technologieën zelf: we ontwikkelingen technologie en vragen daar patent op aan. Onze klanten, vooral internationale bedrijven, vragen ons of we een ‘jasje’ voor hun medicijn kunnen ontwikkelen en nemen vervolgens een licentie op de techniek. Zo werken wij dus als een soort externe research- en development-afdeling voor de farmaceutische industrie en blijven we altijd zelf aan de bal.’

In de hypermoderne laboratoria van InnoCore, op een halve steenworp afstand van het UMCG, werken zo’n veertig mensen aan deze R&D, die de basis vormt voor het succes van het bedrijf. ‘Hoogopgeleide kenniswerkers van over de hele wereld bieden zich bij ons aan. Er zijn in ons werkveld niet veel grote spelers en InnoCore heeft inmiddels een goede reputatie opgebouwd dus men wil graag bij ons komen werken.’

Groninger Ondernemingsprijs
Het feit dat InnoCore zoveel jonge hoogopgeleide kenniswerkers naar Groningen weet te trekken was één van de redenen voor de winst van de Groninger Ondernemingsprijs 2017. ‘De jury prijst InnoCore voor de strategische focus op het belang van opdrachtgevers en patiënten, het innovatieve product, het ontwikkelingsproces, de baanbrekende octrooien, patenten en licenties die het leven van mensen aanzienlijk verbeteren en de aandacht voor (jong) internationaal toptalent, die leidt tot extra werkgelegenheid voor hoog opgeleiden.’

Hendriks ziet de winst van de Groninger Ondernemingsprijs als een groot compliment. ‘Eerlijk gezegd heb ik vooraf getwijfeld of we als bedrijf wel mee moesten doen’, zo bekent Hendriks. ‘Vanuit een commercieel oogpunt hebben we er niet zoveel aan. We zitten natuurlijk in een heel specialistische markt waarin internationale bedrijven de dienst uitmaken. Dan is men echt niet zo snel onder de indruk van een prijs als deze.’ Achteraf is de CEO echter blij met de deelname en nog meer met de winst. ‘Het betekent erg veel voor onze medewerkers. Die zijn echt gigantisch trots. En terecht! Als je ziet met hoeveel energie en commitment ze hun werk doen, verdienen ze die prijs ook echt.’

Als CEO van de winnende onderneming mag Hendriks zich een jaar lang ‘Ambassadeur van Groningen’ en schuift hij aan bij het Groningen Promotieoverleg, waarin een aantal grote bedrijven en organisaties de handen ineenslaat om stad en provincie als vestigingsregio te promoten. ‘InnoCore is onlosmakelijk met Groningen verbonden. Het bedrijf is ontsproten aan de grote kennisgolf die wordt voortgebracht door de RUG en het UMCG. De aanwezigheid van al die kennis maakt Groningen tot een geweldige voedingsbodem voor innovatieve bedrijvigheid.’

Bekijk hieronder de bedrijfsreportage die over Innocore Pharmaceuticals is gemaakt in het kader van de Groninger Ondernemingsprijs 2017.