Webshopgigant Frank internationaliseert verder maar blijft Groningen trouw

Webshopgigant Frank internationaliseert verder maar blijft Groningen trouw

Ondernemen

Op dit moment bestiert het Groningse Frank nog zo’n 450 verschillende webshops, maar de komende jaren worden die voor elk land waar Frank actief is gebundeld in één enkele online shop. Dat is op zich natuurlijk al een hele operatie, maar Frank wil in diezelfde periode ook nog zijn bereik flink uitbreiden: van de huidige acht naar op termijn twintig landen. Ambitieuze jongens dus, daar bij Frank. ‘We houden wel van een uitdaging’, zo zegt één van hen, mede-eigenaar en CCO Benjamin Derksen.

Het succesverhaal van Frank begon allemaal in 2008 op een Groningse studentenkamer. Nog tijdens hun studie begonnen de twee oprichters wereldbol-expert.nl, een webshop voor afstudeercadeau’s. ‘Denk aan globes en kaarten van studentensteden als Leiden en Groningen’, vertelt Benjamin Derksen, die zelf een paar jaar later bij het bedrijf kwam. ‘Ze zagen kansen voor een dergelijke shop en hebben daarin volkomen gelijk gekregen. Het was vrijwel direct een succes en in de jaren die volgden zagen we steeds meer kansen voor dergelijke niche-webshops.’ Inmiddels zijn het er dus zo’n 450: van Regenlaarzen-expert tot Rollator-expert en van Fietstas-expert tot Vijverpomp-expert: Frank heeft het allemaal in huis.

In de eerste jaren ging het overkoepelende webshopbedrijf heel toepasselijk door het leven als Expertshops. Later werd dat Experty, maar ook die naam bleek niet helemaal toekomstbestendig voor het ambitieuze Groningse bedrijf, vooral met het oog op de verdere internationale uitrol van het webwinkelconcept. Daarom werd het bedrijf in 2017 omgedoopt tot Frank. “Er zijn heel wat namen de revue gepasseerd, maar deze bleef uiteindelijk over. Het is een korte, pakkende naam die past bij onze rechtdoorzee-mentaliteit. Daarbij komt: iedereen kent wel een Frank en daarmee is het een naam die ook goed blijft hangen.’

Als Frank werd de groei nog verder doorgezet. ‘We zijn inmiddels al een paar keer uit ons jasje gegroeid en zijn net weer verhuisd. Qua kantoorruimte kunnen we nu wel even vooruit, maar magazijntechnisch zullen we de komende jaren nog wel de nodige uitdagingen krijgen. Helemaal nu we in meer landen actief worden. Mogelijk moeten we dan toch ook buiten Groningen gaan kijken, maar als het zover is doen we dat met tegenzin. Frank is in Groningen geboren en het zal altijd ons HQ blijven’, aldus Derksen.

‘Groningen biedt ons vrijwel alles wat we als bedrijf nodig hebben’, Zo vervolgt hij. ‘Voorzieningen zijn beter betaalbaar, er is een groot en innovatief IT-netwerk waarbinnen we elkaar iets gunnen en dankzij de Hanzehogeschool en de Rijksuniversiteit is er veel goed geschoold (internationaal) personeel.’ Derksen kan het weten, als bestuurslid van de Noordelijke Online Ondernemers (NOO), een club van succesvolle Groningse onlinebedrijven. ‘We proberen in Groningen echt samen dingen op te pakken, zoals bijvoorbeeld de oprichting van het Groningen Digital Business Centre (GDBC) in samenwerking met de Rijksuniversiteit Groningen. Met het GDBC opent binnenkort een compleet nieuw kenniscentrum, dat zich richt op het ontwikkelen, delen en overdragen van kennis op het gebied van digital business en analytics. Daarmee wordt de positie van Groningen als IT-stad alleen maar sterker.’

‘En daarmee bouwen we onze status van één van de vetste steden van Nederland alleen maar verder uit’, aldus Derksen, zelf een geboren en getogen westerling, maar inmiddels thuis in Groningen. ‘Ik ben hier naartoe verhuisd voor mijn studie en was al snel verkocht. En ik zie dat bij veel meer mensen die hier op bezoek komen. Laatst waren bijvoorbeeld de collega’s van ons kantoor in Kiev op bezoek; die keken hun ogen uit en waren binnen een dag groot fan van de stad.’

En ik ben echt niet de enige die zo positief is. Vrijwel iedereen die hier vanuit het buitenland komt is superpositief over de stad, maar ook de samenwerkingspartners of collega’s van buitenlandse kantoren. Als ze eenmaal op bezoek geweest zijn, zijn ze allemaal fan van Groningen.’

Foto: Gerhard Taatgen